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【給父母的科普知識私藏包】大樹幾歲了?


【給父母的科普知識私藏包】大樹幾歲了?

插畫|呼拉王

在臺灣,許多社區、公園、校園裡都能見到老榕樹,可說是和我們關係最密切的樹種之一,關於榕樹的年輪、鬍鬚,有很多知識可以和小朋友分享喔!

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榕樹在臺灣非常常見。但是,大榕樹究竟幾歲了?為什麼會長「鬍鬚」?

以下就是本期「小小探索家」單元〈大樹幾歲了?〉的知識私藏包,提供您陪著小朋友來一場大樹版的生命探索之旅。

Q1妙妙喵說,要看榕樹的年齡,可以數它樹幹裡的「年輪」,但這樣就要把它砍開才能看,好可憐喔。看年輪一定要砍樹嗎?

A:你很有同情心,未來一定是個好孩子。大樹要長那麼大不容易,當然不能為了知道它幾歲,就把它砍下來!所以,研究樹木的專家們通常會用一種叫「生長錐」的小工具;生長錐有一根中空的金屬棒,可以從樹皮朝著樹心垂直的轉進去,拔出來以後就能取出一條細細的木條,上面會有一深一淺一深一淺的條紋,那就是一圈一圈的年輪喔。因為生長錐鑽的洞很小,所以不會傷害大樹,大樹還是可以健康的繼續成長。

不過,生長錐的長度並不長,碰到真正很巨大、樹圍超過兩、三公尺的老樹,就沒有辦法用生長錐計算歲數了。人們可能會用樹圍的大小、歷史記載或是其他方法粗略估計,但都只是一個大概的數字,沒有辦法很準確。所以,大樹的年齡跟馬麻的年齡一樣……呵呵,算是祕密。

Q2 大樹有年輪,那小草也有年輪嗎?

A:沒有耶。許多小草的壽命都不長,有些幾週、有些幾個月,很多根本不到一年,沒有計算「幾歲」的問題。

就算有些草本植物的壽命比較長(所謂的「多年生草本植物」),它們的莖裡也沒有年輪。為什麼呢?因為大樹的樹幹裡有一圈「形成層」,會向外、向內不斷的形成新細胞,所以在四季分明的情況下,就會出現深淺不一的年輪。但是草本植物(大部分,非絕對)通常沒有形成層,所以草本植物沒有年輪,也不會像樹木一樣愈長愈粗、長得又高又壯。

Q3年輪是因為有春、夏、秋、冬四季變化而形成,那如果大樹住在整年都很熱,或整年都很冷的地方,還會有年輪嗎?

A:好問題。的確,大樹有沒有年輪會受到季節變化的影響。在熱帶尤其是雨林地區,幾乎一整年都很溫暖和溼潤,陽光也很充足,所以樹木生長速度很均勻,年輪往往不明顯或根本看不到年輪;相反的,在副熱帶(如臺灣)或溫帶地區,因為季節差異比較大,樹木在一年中的生長速度有快有慢,所以年輪會比較清楚。

至於在寒帶,那裡的大樹也有年輪,雖然一整年都很冷,但是日照和溫度的差異還是很大,所以也有年輪;那麼在更冷的北極、南極地區呢?那裡真的太冷又太乾啦,大部分的土地根本長不出樹來!

Q4榕樹的氣根很像老爺爺的鬍鬚,請問它們能長到幾歲呢?

A:咳咳,先幫榕樹抗議一下。許多小朋友講到大榕樹,因為看到長長的氣根像鬍鬚,就愛冠上「爺爺」的稱號。有些榕屬植物,像是牛奶榕、薜荔等,的確有分公母沒錯(雌雄異株),但是,我們平常最常見到的大榕樹------正榕、雀榕(或稱鳥榕)、九丁榕,同時是公的又是母的喔(雌雄同株)!換句話講,它們是爺爺,也是奶奶,只叫它們爺爺,是不是不公平?

有人以為,有些榕樹長氣根、有鬍鬚,所以是「公的」;有些榕樹沒有長氣根,所以是「母的」這完全是把人類的標準放在大樹身上,並不正確。其實大榕樹長不長氣根,跟環境的溼度有關,生長在溼氣多的地方的榕樹,氣根的尖端經常吸收到水氣,可以保持白色的溼潤狀態,就會繼續快速成長,氣根就很發達;生長在空氣乾燥地帶的榕樹,氣根在空中吸到的水氣不夠,末端會變得乾枯焦黃,就停止生長,所以氣根並不發達。

榕樹可以長到幾百年,甚至上千年,不過,這些老樹的年齡往往是從歷史的記載或當地居民口耳相傳得來的,其實並不精確。科學家在瑞典的冰天雪地中,發現一棵不起眼的挪威雲杉,竟然已經有九千五百五十九歲了!為什麼說它不起眼呢?因為它的身高只有五公尺!(可能是台灣最老的神木「檜山神木」,樹齡四千六百年,約五十一公尺高)樹幹曾經因為天災斷裂死亡而又重長,所以根部九千多歲,但樹幹只有六百多歲。世界上像這樣不起眼的老老老樹不知道還有多少?如果不是科學家用科學方法去測量,根本不會有人注意或知道它的年紀!相比起來,百年老榕樹是老爺爺嗎?或許應該是小屁孩吧!

胡妙芬|臺大動物研究所碩士,兒童科普教育領域教學專家,兒童科學網站「科學小芽子」站長,兒童科普、動物作家。

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