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【給父母的科普知識私藏包】過生日吹蠟燭的習俗是源自於古希臘?


【給父母的科普知識私藏包】過生日吹蠟燭的習俗是源自於古希臘?

插畫|呼拉王

小朋友過生日時都特別喜歡吹蠟燭,一根小小的蠟燭,可是藏有歷史典故和物理原理呢!

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小行星兩歲了!您的小朋友幾歲了呢?相信他從出生到現在,已經吃過好幾次生日蛋糕,吹過好幾回蠟燭了吧?以下,就是本期「小小探索家」單元的知識私藏包,祝福小朋友看完以後,吹蠟燭的功力都能大增!

Q1過生日為什麼一定要吃蛋糕和吹蠟燭呢?

A:沒有人規定過生日一定要吃蛋糕,比方在華人的傳統習俗裡,過生日的人吃的是壽麵,也有人在生日時吃豬腳麵線,祝福壽星能像長長的麵條一樣長壽,或是能擺脫霉氣,帶來一年的好運氣。

至於過生日吃蛋糕、吹蠟燭的習俗,是近代從西方傳遍全世界的。據說,吹蠟燭的習慣源自於古希臘,大部分的古文明和古代宗教都認為火或蠟燭,有「光明」或「神聖」的意義,古希臘也不例外。希臘人在慶祝月亮女神阿蒂蜜絲的生日時,總是喜歡在供奉的點心上插滿蠟燭,象徵月光皎潔的光輝,營造一股神聖的氛圍。後來,或許是當時的孩子們對蠟燭跟你們一樣很感興趣,古希臘人也開始在幫孩子慶生時點上蠟燭;而且還讓孩子們在點蠟燭時許下願望,然後一口氣吹熄蠟燭,就代表願望可以實現。

不過,當時的生日吃的不是蛋糕,可能是摻了蜂蜜的甜餅或其他小點心;後來隨著時間推移,才慢慢變成現在吃蛋糕的習慣。

Q2大人說我們不能玩蠟燭,因為燭油很燙,被燭油滴到會受傷嗎?

A:當然有可能會受傷呀!尤其是燒了很久、燒得很旺的燭油,溫度會超過一、兩百度,皮膚被潑到很多的話會起水泡呢!但如果是只燒一下下,剛熔化不久的燭油,溫度沒有那麼高,只滴一小滴在手上,你會發現它很快就冷卻,接著變硬、變冷,只要把它們摳下來就沒事了。

Q3妙妙喵說,蠟燭會熔化變成「燭油」,燭油又會「汽化」變成「蠟蒸氣」,為什麼變來變去的?

A:其實因為你們還小,不容易理解,這叫做「物質的三態」─固態、液態和氣態,是幾乎每種東西都會經歷的變化喔!我舉最簡單的例子「水」來說明:把水冰在低於攝氏零度的冷凍庫時,會凝固成硬硬的固體,對不對?這時我們叫它「冰」;把冰放到零度以上的地方,就會熔化成液體,這時我們叫它「水」;如果把水放進水壺煮,超過一百度時,水壺會冒出白白的煙,那就是水汽化變成的「水蒸氣」!是不是跟「蠟燭-燭油-蠟蒸氣」的變化一樣?

只是每種物質變化的溫度不一樣,像蠟燭在攝氏五、六十度左右才會熔成燭油,三、四百度才會變成蠟蒸氣;至於燃燒,要比三、四百度更高的溫度才能燃燒,所以蠟燭燃燒其實是蠟蒸氣在燃燒,不是固態的蠟或液態的燭油在燃燒。

Q4蠟燭是什麼東西做成的?為什麼可以做成各種形狀和各種顏色?

A:最古老的蠟燭是用「牛油」做的,也就是牛身上的肥肉(牛脂)!五千多年以前,古埃及人習慣用蘆葦當成「燭芯」,插進熔化的牛油裡,等凝固就做成蠟燭了。除了牛,還有羊、鯨魚或其他動物的脂肪也會被拿來做蠟燭。

現代的蠟燭則大部分是「石蠟」做的。石蠟是一種從石油提煉出來的物質,稍微加熱以後就會熔化。只要把液態的石臘倒進不同形狀的容器裡,加上不同顏色的色素,喔⋯⋯等等⋯⋯最重要的,再加一條塗過蠟油的棉芯(燭芯),等到石臘凝固以後,就變成各種形狀和顏色的蠟燭嘍!

Q5妙妙喵說,沒有燭芯,蠟燭就不能燃燒。上次我把香氛蠟燭的燭芯摳斷了,怎麼辦?

A:調皮鬼,下次記得要小心一點喔!還好我們還有補救的辦法。

可以請爸爸媽媽把蠟燭切碎,放進杯子,然後放在鍋子裡隔水加熱熔化。再準備一條長的棉線,等蠟燭都熔化了以後,把棉線放進燭油裡裹上一層薄薄的蠟,用來做成燭芯,再撈起來(可以用衛生筷夾,小心燙)。然後把燭芯放進燭油裡,記得要留一部分掛在杯口,等燭油冷卻凝固後,把燭芯剪掉只留下一小段,就可以重新再使用了。

胡妙芬|臺大動物研究所碩士,兒童科普教育領域教學專家,兒童科學網站「科學小芽子」站長,兒童科普、動物作家。

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