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治療癌症,先從動物身上取經


治療癌症,先從動物身上取經

國家地理雜誌提供

格蘭德與夥伴整理加州海岸動物的泌尿生殖罹癌數時,發現了海獅有著已知野生動物中最高的罹癌率。

某個位在加州索薩利托(Sausalito)辦公室的門驟然打開,原來是艾莉莎·戴明(Alissa Deming)忙著為一隻擱淺的加州海獅做超音波檢查,但她還需要上司──鑽研海洋哺乳類癌症廿年的獸醫主任弗蘭西斯·格蘭德( Frances Gulland )的意見。

戴明說:「症狀包括子宮擴張與內膜增厚,我想這屬於子宮內膜異位(endometriosis)的病例。」她是非營利海洋哺乳動物救傷與研究中心的動物病毒學家,該中心位於馬林岬,與舊金山相望。

戴明認為加州海獅是生殖相關癌症最新一波的受害者。

格蘭德抱持懷疑態度。長年從事野生動物救護的她,有著一身精實的小麥色身材。基於為野生動物診斷的經驗,她初步判斷這頭海獅可能正從流產中復原,因此子宮尚未回復正常大小。不過格蘭德答應在飛往墨西哥為兩頭在加灣擱淺的罕見加灣鼠海豚遺體檢查之前,先為這頭海獅做進一步的檢驗。戴明對此十分感激,她知道檢驗後可得知這頭海獅哪些組織產生癌病變。她強調:「大家都想跟格蘭德合作。」

格蘭德與夥伴整理加州海岸動物的泌尿生殖罹癌數時,發現了海獅有著已知野生動物中最高的罹癌率。

早在廿年前,他們發現從1979年開始累積的資料顯示,高達18%的海獅罹患泌尿生殖相關癌症(370隻中有66隻);近年來團隊發現海獅罹癌率依舊居高不下。很快的,他們在病死動物身上發現一種頑強病毒。

這項關於海獅的研究有助於理解癌症──這個野生動物的大麻煩,而也許能更進一步改善人類的癌症難題。解開基因、病毒與環境交互作用下引發癌症的關鍵,也許就在於海洋哺乳類動物;從根本上解釋癌症如何生成。

針對死於癌症與安然無恙的海獅進行比較,研究人員確認某些特殊基因會提高罹癌機率。接著,他們嘗試釐清代號OtHV1的病毒作用為何:會致癌嗎?或只是存在於海獅生殖道內的良性皰疹病毒呢?

解答將對人類與動物的健康有著深遠影響。如果我們能知道皰疹病毒是如何致癌,科學家就能找到避免類似病毒影響人類細胞的方法。

大多數野生動物不罹癌

研究人員猜想野生動物依然會罹患某種形式的癌症,但是比例並不如人類這麼高;也由於在野外發現的病例實在太少,所以比較牠們與人類的罹癌率並沒有任何統計效力。

「除了特定族群,在我們檢測的例子裡,野生動物的罹癌率實在太低。」瓦萊莉·雪恩巴克斯勒(Valerie Shearn-Bochsler)說。她是獸醫病理學家,服務於威斯康辛州麥迪遜市的國家野生動物健康中心。

逾41年累積約40萬件的動物樣本裡,最多僅2%的病例被診斷出腫瘤。

雪恩巴克斯勒解釋,除非是族群數目銳減,或那些被大量研究與保護的物種出現高度病例,不然因癌症死亡的案例通常都會被忽略。舉例來說,該中心調查過西北太平洋的北方海獺、北卡羅萊納的紅狼與全美的禿鷹,癌症並不是這些動物顯著的死因。

(加拿大東部的聖勞倫斯河口,白鯨為多重器官併發癌症所苦。研究指出白鯨的癌症與重度工業汙染有關,部分化學物可能會抑制免疫系統。PHOTOGRAPH BY DAVID DOUBILET, NATIONAL GEOGRAPHIC CREATIVE)

「絕大多數的野生動物死亡並未被注意到。我們經手的每個癌症病例,同一地區也許有其他同類或一隻都沒有;會發現動物屍體幾乎都是因為有人經過被絆倒,會知道牠們罹癌症也是因為有各別檢查。但倘若癌症真的在野外造成重大病情,便易於偵測與研究,最終結果將反應在罹癌率的統計上。」雪恩巴克斯勒補充說。

有個奇特的案例;澳洲一度相當普遍的有袋動物──袋獾,在1990中葉開始傳染一種面部癌症,導致該物種數量下滑,如今到了瀕臨滅絕的地步。生活在佛羅里達、夏威夷與加勒比等汙染海域中的綠蠵龜與其他海龜,遭受病毒感染的比例亦逐漸上升。

戴明在佛羅里達大學的博士班指導教授、獸醫詹姆士·威廉罕( James Wellehan)表示,動物罹癌是因為上了年紀、DNA受損。某些物種比起其他物種有更深入的研究;至於那些長相不可愛不討喜的動物,則無法吸引到研究經費。

人&獸都得面對病毒威脅

研究野生動物,特別是哺乳類,有助於人類改善與萬物共同面對的困境,諸如化學汙染、病毒與其他細胞有害物質。

禁獵後,聖勞倫斯河口的白鯨數量始終無法回升,這讓加拿大的研究人員開始調查該地區的水域汙染情況,進而揭露了白鯨癌症皮疹的情況。

「數年來我們發現除了加州海獅外,放養的海洋哺乳類族群比起其他族群,有著異常的癌症數量。」獸醫斯特凡·萊爾(Stephane Lair)說,他同時也是魁北克的加拿大野生動物健康合作中心主任。

白鯨的肺、胃、腸、腎上腺、膀胱、及肝,都出現了腫瘤,這代表病毒並非致癌成因。

*本文由【國家地理雜誌】授權刊登,未經同意禁止轉載

*完整內容請至《國家地理》雜誌中文網

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