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牛頓是煉金術師,還是第一位科學家?

作者: 黃崇源(中央大學天文所教授)(Web only)
牛頓是煉金術師,還是第一位科學家?

很多人印象中的牛頓是一位科學研究的物理天才,但其實最讓人驚訝的是,他在煉金術上的研究,《超科少年SSJ:力學奇葩牛頓》書中,以漫畫及詼諧的方式,帶領大家認識真實的牛頓。

很多人小時候對科學家的第一印象,可能都是來自牛頓把他的懷錶當成雞蛋煮。印象中的牛頓,應該只是一位沈迷於科學研究的物理天才。不過近代研究發現,真實的牛頓跟傳統印象中的牛頓其實相去甚遠。很多誤解,除了部分是因為人們為賢者諱外,主要是時空環境的差異所造成的。

本書嘗試以漫畫及半詼諧的方式帶大家回到牛頓時代,讓我們認識真實的牛頓。看牛頓在那科學才剛萌芽的年代中,如何以個人之力播開雲霧,現出科學的理性光芒。另一方面,也詳實描述牛頓的人格及行為特點與缺點。讓我們認清一個理性時代奠基者的許多不理性行為。本書用語詼諧,可以增進閱讀的樂趣,描述的重點也都客觀精確。

近代對牛頓的研究最讓許多人驚訝的事之一,可能是牛頓在煉金術上的研究。事實上牛頓花在煉金術上的時間,可能比花在研究萬有引力、力學、光學及數學上的時間總和還要多。他留下的手稿,許多也都是關於煉金術的。這些內容在當初都不太為人知,部分原因是煉金術在當時是上不了檯面的事。

設想如果當初牛頓只專心在煉金術上,而不「浪費」少許時間在萬有引力、力學及光學上,那我們的科學發展可能就要全部改寫了。以今天的眼光來看,這些煉金術的結果雖然沒什麼用。但牛頓在煉金術上的詳細記錄、觀察和比較的方法卻為現代系統的科學方法樹立良好的典範。而他本人的煉金術經驗,也讓他在鑄幣局的工作上能發揮所長。不只鑄幣精確,產量也大增。

牛頓為何那麼喜歡煉金術?雖然牛頓是知名的物理天才,但他的大部分煉金術實驗卻比較像是化學實驗。而這喜好也許跟他小時候住在藥局的經驗有關。

另一方面,他可能也很貪財。他曾經參於炒股,大舉買進當時飆漲的南海公司股票。一開始賺了七千英金鎊。第二次進場,後來卻賠了二萬英鎊。相當於他當鑄幣局局長十年的薪水。因此他說:「他可以計算天體的運行,卻無法估計人心的瘋狂。」。

從現代物理角度來看,天體的運行只需考慮的太陽與行星的二體連心力,是一種線性的現象。而股價的漲跌卻是多人的共同交易,牽涉到多人互相交易,需要考慮的是多體的非線性交互作用。這種非線性現象一直到近代電腦發展後,人們才能有較仔細的研究。難怪牛頓無法估計人心的瘋狂。不過牛頓還是理財有道,在1720年幾乎賠掉他所有的積蓄後,他在1727年過世時,還是非常富有。

其實科學家也是人,大部份的科學家跟一般人一樣也都有許多人格或人性的缺點以及不理性的時候。而科學家因為工作的關係,常會把他們的缺點發揮的更淋漓盡致。例如牛頓對待他的敵人虎克的方式。而我們對科學天才「誤解」,可能只是因為我們凡人的「白」無法理解天才的「黑」。

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5則留言/看更多留言

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  • Vickie Chiou

    很實用的文章!!!!!

    2016-03-11 檢舉
  • emily g

    真的是很棒的文章,非常值得分享

    2016-03-08 檢舉
  • Joanna Yu

    讚+分享.............

    2016-02-03 檢舉
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