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姚彥慈:讓失智患者好好吃頓飯


姚彥慈:讓失智患者好好吃頓飯

王竹君

姚彥慈為失智外婆做餐具設計的創業故事,流傳全球。 才三十出頭的她,為何能在競爭激烈的美國灣區,一步步實現自己的創業夢?

這是一個半路出家學設計,沒有顯赫學經歷、沒有上億年營收,至今仍在為了公司與產品,每日熬夜拚鬥的海外創業故事。

但這個故事,如今已從美國灣區創業圈紅回台灣,甚至遠到英國,都被國家廣播公司電台(BBC radio)專訪報導,因為它已是全英年度前四十大(第二十七名)最廣為人知的故事。

故事的主角,是今年才三十歲出頭的台灣女孩姚彥慈(Sha Yao)。

她的故事,要從二○一四年,位於美國舊金山的史丹佛大學長壽中心設計競賽(Stanford Center on Longevity Design Challenge)頒獎典禮現場說起。

「這就是我們一直在找的東西!」競賽評審,美國最大的療養院布克戴爾長者照護集團(Brookdale Senior Living)失智症部門負責人克琳格(Juliet Holt Klinger),從頒獎台上起身,緊緊擁抱當時剛從舊金山藝術大學(Academy of Art University)工業設計所碩士班畢業不久的姚彥慈。

因為,她的參賽作品,專為失智老人設計的餐具組「Eatwell」,從顏色、材質,到湯匙弧度、杯底防滑等設計,無一不從失智症患者的實際需求出發。體貼而講究細節的設計,讓她從來自十五個國家、五十二位設計菁英中脫穎而出,奪得首獎。

消息傳回台灣,許多人因此第一次認識姚彥慈,「台灣之光」這個光環馬上加身。

得獎的當下,姚彥慈卻只想對一年多前因失智症而辭世的外婆說:「婆婆,妳看到了嗎?雖然妳沒辦法用到我為了妳而設計的這套餐具,但相信在天上的妳,會為我驕傲的,對嗎?」

半路出家學設計,因愛更堅定

將失去親人的哀傷,化為創業無可動搖的信念,是一路以來,支撐姚彥慈隻身征戰海外舞台的動力。

「本來,我其實就是個『死小孩』,」姚彥慈回想起二○○八年剛離開福利穩定的日商,進入舊金山藝術大學,追求幼時成為設計師夢想的情況,笑著說,「只想念自己喜歡的東西,功課不算太好、也不算太差,放假就是到處去玩。」

但隨著留在台灣的外婆,因失智症病況加劇而日漸虛弱,姚彥慈多次回台陪伴外婆的同時,在美國學習的心態,從輕鬆轉為嚴肅,創業初衷也在此時浮現。

「記得有一次打電話回台灣,我不斷興奮地對外婆說著美國的有趣事情,外婆只不斷重複著謝謝、謝謝,」姚彥慈說,「那時我覺得自己好想為她做點什麼,卻似乎什麼都做不到,很無力也很難過。」不久之後,姚彥慈的外婆就因病況惡化而過世。

二○一一年左右,在準備碩士論文研究計劃與實作專案時,指導老師希望她先從一個較廣泛的領域找研究方向。

姚彥慈當時毫不考慮,堅定地說,「我必須幫失智的族群,設計真正符合他們的商品。」

她開始每天閱讀大量醫學研究文獻,深入了解阿茲海默症的各種症狀、患者的心理;她長期擔任照護機構志工,從生活的每一個細節了解失智症患者;更利用剩餘的零碎時間,一一拜訪美國各地的醫院、安養機構、社福組織,了解照護者的需求。

這一切從不間斷的努力,兩年多後,才終於化為設計,成為Eatwell這套專為失智症患者需求而生的餐具。

這是將思念與愛化作動力,透過不間斷的扎實研究、服務,孕育而生的設計,然而姚彥慈與她背後令人動容的故事,在競爭激烈的美國灣區創業圈,卻是「對不起,在商言商,沒有人因此欠妳什麼,」姚彥慈說。

一切,還是講求實力。

頻碰壁,坐公車不忘推銷自己

研究所畢業後,姚彥慈面臨的新挑戰,是能否繼續在物價高昂、競爭激烈的舊金山生存。甚至,繼續她透過創業,將自己的設計化作實際成品,服務更多失智症患者的初衷。

她成立了自己的設計工作室Sha Design,一面利用所學,搶接各式各樣的商業設計專案維持生計。另一面,則繼續著拜訪各地照護機構的行程,不斷改進Eatwell的設計,與尋求可能的合作伙伴。她還要利用週末時間,換上得體的套裝或洋裝、想辦法打進美國灣區各式各樣的創業者聚會、人脈聯誼(networking),把握每一個可能的機會,介紹自己和進行中的專案。

「我會在搭巴士的時候,看到旁邊坐的人似乎滿慈眉善目的,就馬上拿出我的公司和Eatwell介紹,不管三七二十一開始跟他講話,」姚彥慈笑著回憶。

她也曾為了一個與知名機構見面的機會,大老遠自費飛到紐約,卻在零度低溫下吃了閉門羹。

▲姚彥慈為失智症患者設計的Eatwell餐具,奪得2014年史丹佛大學長壽中心設計競賽大獎後,如今即將正式生產,過程中她更不斷修改設計、嚴控品質,力求完美。(圖為2015年10月最新樣品)

這一切略帶天真的辛苦付出,看似永遠不會有結果。卻悄悄埋下了突破的契機。

姚彥慈決定參加史丹佛大學長壽中心設計競賽。奪得年度冠軍之後,所有的人脈累積,更像是水到渠成般一一匯集。

律師們幫忙與各大廠商處理合約談判、企業家給予各種經營建議、設計師請纓助陣、創業者協助募資計劃……,連過去避不見面的創投,和全美國最大的醫療用品經銷商,如今也主動上門。

隨後Eatwell的群眾募資,很快達標,姚彥慈的創業故事,更快速擴散,廣為人知。

這一切,得來不易。姚彥慈卻絲毫沒有因此得意忘形,「我很幸運,這邊有很多人比我還要努力,雖然屬於他們的那個時機可能還沒到,他們也從來沒有放棄。」

坐在民生社區、落地窗外有著綠蔭的咖啡店裡,眼前的姚彥慈就是個標準的台灣女孩,言談直率、大方單純,喜歡新鮮的事物、美麗的設計。稍微不同的是,她的語氣中多了一份篤定,她的眼神中有著超齡的自信。

創新世代,勇敢跨界闖蕩吧!

「以前認識彥慈和她的同學,印象中就是群很羅曼蒂克的小朋友們,會講些風花雪月啊、男朋友的事,」姚彥慈就讀東吳大學社會系時的老師,前台北市文化局長劉維公笑著說,「但隨著她出國闖蕩,回來後見到面,覺得她成長得很快,不只對自己要做的事情侃侃而談,更多了份對大我的關懷。」

劉維公直言,從姚彥慈身上,「我看到台灣新世代的無限潛力,他們懂得利用群眾募資、人際網絡、國際資源,打出自己的一片天地。」劉維公認為,面對如今的新世代,從教育制度的設計上,應該進行全面的檢討,鼓勵這樣的「跨界能力」。例如大學教育可以考慮結合技職訓練,同時協助學生培養建立跨國人脈、尋找多元資源的能力。「姚彥慈的例子就告訴我們,誰說學社會學的就不能做設計,社會學的想像,或許反而讓她的設計更貼近、更有獨特性,」劉維公說。

「她有著化小愛為大愛的社會心,也有清楚的商業腦,」長期關注銀髮照護、連結台灣與國際相關資源的銀享全球執行長蔡昕伶也說,「彥慈讓我們看到,台灣的年輕人,其實很多都有著這樣珍貴的特質,這給我們很大的鼓勵。」

銀享全球,是最早將姚彥慈得獎消息傳回台灣的社會企業,蔡昕伶與團隊更在這段時間,同時取得了史丹佛大學長壽中心的認證與合作,即將舉辦亞洲的長壽中心設計競賽。

姚彥慈成功了嗎?當然還沒有。至今,她仍在為了與全球醫療用品大廠之間的部份授權與否、行銷合作與否苦惱;回到台灣,也是為了與樣品出貨仍舊不盡完美的工廠溝通協調。產品順利量產後,定價、物流、行銷、售後服務,更樣樣是考驗。

「很多事情都在進行中,創業就是這樣,永遠有緊急狀況,永遠有不確定,」姚彥慈說,「但我很確定一件事,因為對逝去外婆的愛,和至今無數集資者、各國朋友的期望,我會把事情做到最好。」

*本文由天下雜誌授權刊登,未經同意禁止轉載

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