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天才創業家徐安廬 等不及的夢

九月來台的TED講者徐安廬,五歲會解代數、七歲起在家自學、十二歲上大學、十六歲完成了三個學士學位,擁有看似「天才兒童」的經歷,徐安廬卻在二十一歲時選擇離開史丹佛大學博士班而「輟學創業」,他與眾不同的人生追求的是什麼?

加州時間將近凌晨十二點,剛結束工作的徐安廬在燈火通明的會議室裡接受採訪。他帶著黑色膠框的好學生眼鏡、精神奕奕、反應很快、講起童年蓋房子的經驗,他興奮的比手畫腳,很熱切的分享他的學習經驗。

一如他的說話速度,徐安廬有個快轉童年。上次回台,他十四歲,頭銜是華裔「天才兒童」。他的成就,象徵著理想教育的可能性:五歲會解代數、七歲起在家自學、十二歲上大學、十六歲完成了三個學士學位、進入史丹佛大學博士班……他會念書、會運動,還很熱衷人道關懷。

生活就是他的課程,他從蓋房子中學習三角函數、學習協調年長的工人;整個城市是他的大教室,博物館、國家公園、大學實驗室都是教室範圍;他可以決定自己要學什麼、要學多快,不用被餵養知識、不用被標準答案框架……

這次回台灣,徐安廬二十一歲。去年初,他選修了人生最難的一門課──「輟學創業」。他停止了史丹佛大學博士班課業,獲得Facebook創始大股東蒂爾(Peter Thiel)鼓勵年輕人創業的「二十歲以下的二十人」(20 under 20)贊助金,在矽谷創辦Airy Labs教育遊戲軟體開發公司,致力於把教育變有趣。

今年初,徐安廬的Airy Labs因擴張過速必須裁員,公司管理制度備受質疑。面對人生中難得的重大挫折,徐安廬不諱言:「創業是全世界最難的工作。」他承認犯錯,但也樂在從錯誤中學習。「未來,不論我做什麼,都會把這些學到的、犯錯的教訓都考慮進去。」正如他媽媽對他的形容──resilient(愈挫愈勇),這個年輕創業家講起挫折,表情語氣仍舊開朗堅定。

其他獲得「二十歲以下的二十人」贊助金的得主,有人想讓人類長生不老、有人想到外太空開發新能源、有人想要消滅貧窮。各種天馬行空的夢想,一樣的年輕臉龐、一樣的熊熊目光,他們都來到矽谷實踐夢想。在矽谷,就是有這樣的氛圍,沒人告訴你「別作夢了,快去念書」,而是鼓勵你「有夢就追」、「有些點子不能等」。

我們需要學歷去追求夢想嗎?我們需要別人認可才能改變世界嗎?這是此次回台擔任TED講者的徐安廬,帶給教育界的二度衝擊。

- - -

Q:你在七到十一年級間在家自學,可以聊聊自學是怎麼回事嗎?

A:那是很久前的事了。我已經二十一歲,現在可以喝酒了(笑)。我離上次自學的時間(把臉轉一邊,計算中……)十年了。

我不確定我的經驗稱「在家自學」是否妥當。因為那四年是由四、五種不同的教育方式組成。我父母指導我數學、科學、英語,他們也聘請各科家教指導我法文、數學和生物;同時,我也念很多書、常去圖書館和書店;也常瀏覽網路資料。

大約在我十歲的時候,我想參加華盛頓州科學與工程展。於是就到鄰近的華盛頓大學,跑去敲了病理系教授的門,說服他讓我到實驗室工作。我那時候才十歲,竟然跑去問一個大學教授能否在他們實驗室進行研究。這世界上有很多事情,人們不知道自己做得到,所以就永遠沒去嘗試。

我終於得以在實驗室研究了將近一年,參加華盛頓州科學與工程展拿到了大獎、又繼續參加英特爾國際科展。

在家自學時,我還參加了「傳承學校」(Legacy Co-op School)。這對自學者來說是很棒的學校。當我們在公立學校,總是按年齡分年級,比方說,九歲的孩子大約就是三或四年級。但是在傳承學校,是按照能力分班。

Q:自學過程中,有哪些研究主題是你印象最深刻的?

A:我爸媽在西雅圖郊區蓋了間房子,我幫忙在斜坡上建籬笆。想想看,要怎麼在一個斜坡上建籬笆呢?(開始興奮的用手比畫)這裡有個斜坡,所有的木樁都必須是直立的,在木樁與木樁間的木板也必須是直立的。所以我們必須把木板的底部鋸出一個角度。這樣才能有漂亮的籬笆。這是我第一次在生活中應用三角函數。我在學三角函數時,有時候會想:「這東西在生活中派得上用場嗎?」蓋房子真的是一個很棒的計畫,可以讓抽象的數學變得具體。

另一個讓我印象深刻的作業是,我在傳承學校時,期末有個大型作業。我決定做莎士比亞的紀錄片,可是不知從何著手。我想,第一步,必須蒐集影片畫面,然後想辦法把畫面弄進電腦才能剪接。我需要影像的剪輯系統,剪貼我要的畫面把它組成電影,最後加上適當的電影效果,才能把影片呈現給同學。

我花了好幾個月做這部影片,最後,我學到非常多(拉長語調)。我到圖書館、書店、上網查資料……做了一大堆莎士比亞的生平研究。我爸媽幫助我取得適當的硬體設備,可是操作的方法大部分都是靠自己研究或是上網學習。為了這個紀錄片,我還去社區大學修了影像剪輯的課程。這整個過程顯示了,只要你有心,是可以學習並成就許多事情的。

Q:可以分析一下自學的好處與壞處嗎?

A:我覺得,我之所以能完成這麼多事,全是因為我的自學經驗。我學得又多又快。我現在二十一歲,可以說比同齡的人有更多的經驗。原因正是我加速學習的關係。我不喜歡公立學校體系的原因是,它用年齡把小孩隔離在不同年級。傳統學校體系有很標準化的制度,把孩子推進固定的教育模式中:上學、畢業、進大學、找工作,許多人才都在這種體系中流失了。說不定原本有個天才可以帶領人類上火星,卻可能被埋沒了,這都是因為體制扼殺了創意。

Q:自學對社交生活會不會有影響?

A:我認識許多自學的人,有些的確有社交障礙,但對我來說不是問題。第一,我非常投入運動。我是個游泳選手,我和許多同齡的孩子一起游泳。

另外,我如果只是待在家裡學習,我想可能狀況會不同。可是我的生活是由豐富的元素組成,並不是只有爸媽在書桌上教我而已。如果真是這樣就不妙了。我十二歲入大學時,所有人都比我大。我和同學間有著六年的鴻溝,可是我很快就習慣了。這也是種學習。我學習如何吸引年紀較大的人。我學得很快。從大學、研究所到現在,跟年紀較大的人相處起來都很自在。

念大學時我也參加派對,很顯然的我不能喝酒。我一直沒喝酒,直到……(突然收住嘴)。我講話要小心一點,我才剛滿二十一歲,我才剛開始喝酒(調皮的笑)。

我在史丹佛大學研究所念神經科學,那時候一天十四小時都在實驗室。我很想和大學部的人交朋友,可是因為我一天到晚都在實驗室,根本沒空交朋友。

後來,我想到了一個很棒的方法(開心得意貌)。史丹佛大學的大學部有合作宿舍(co-op house),就像是一般的宿舍,只是每個人都必須分攤打掃和煮飯等家務。

於是,我去合作宿舍當「吃飯夥伴」(eating associate),也就是說,我可以在那裡吃飯,可是也必須要幫忙煮飯。大約每兩、三個星期我就要煮飯給一屋子約十三個人吃。我在那裡學到怎麼煮飯,也認識很多朋友。這真的很有趣,因為我一開始還滿擔心:慘了,我被卡在醫學院裡。我永遠也別想交朋友了、永遠也交不到女朋友了。還好,我最後還是交到了朋友。

Q:為什麼轉變興趣從研究到創業?

A:我大學念的是神經生物學、生化和化學。那時候,我想當教授,繼續在學術界奮鬥。同時間,我的人生目標是在人道關懷上盡份心力。我想做些事情改變歷史。

我慢慢覺得,如果要著手於人道關懷,開創自己的事業會比當教授更有影響力。我喜歡自己創業這個點子,喜歡為自己工作,因為我就是這樣的人。我喜歡實現自己的想法。所以,我在史丹佛大學的三年,除了做研究外,也修了很多商學院的創業課程,像是財務、會計等。

去年一月,我離開學校開始經營公司,也成為「二十歲以下的二十人」創業資金得主之一。

我的父母完全支持我。幸好,我是在矽谷,在這裡輟學創業是滿平常的事(笑)。我是說真的,如果我在其他地方,輟學創業會變得很困難,大家都會瞧不起你。

我有很多來自印度、中國和台灣的朋友,他們輟學創業都遭到家人反對。在其他國家,如果你告訴別人你是個創業家,他們只會覺得「喔!你失業了。快去找個真的工作吧!」這其實是個很大的問題。在矽谷,這裡有種獨特的文化,人們願意冒險、願意放寬視野。

這就是為什麼我在這裡。(講話聲音異常堅定)這也是台灣人需要的精神!

Q:請聊聊你的創業過程?

A:我已經經營了這間公司一年多了。坦白說,我在史丹佛商學院修的那些創業課程其實不太有用。大部分的經驗都還是要從生活中學習。過去這一年,我學習很多面向的事務,包括如何管理人才、如何聘用、解雇、募款、建立商品、管帳等。每當我快速學習的時候,我都覺得很開心。

Q:今年初,你的公司經歷組織重整,對你來說是很困難的決定嗎?

A:當然是。創業是很難的、很令人害怕的。創業就像變魔術,是從零到有的過程,這是全世界最難的工作。這是我的第一間公司,我曾犯錯,但我也從中學到很多。未來,不論我做什麼,都會把這些學到的、犯錯的教訓都考慮進去。

Q:你的經驗與大部分台灣學生距離遙遠,你覺得我們可以從你的經驗中學習什麼?

A:沒錯,我的經驗的確與眾不同。不過,我剛提到的,像是思考的格局、像是如何設定人生目標等,都可以應用在生活中。我與很多朋友談過這問題,你想進個大公司,這輩子每天重複一樣的工作,還是想做些你真正在乎的事情、甚至改變世界。

台灣學生可以聽聽這個建議:你想為這世界帶來什麼樣的改變?你該如何追求夢想?不要害怕!不要恐懼!如果你想致力解決某些問題,或是追求某些夢想,就讓它實現吧!

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